UPR RockSat X 2013: Estudiantes boricuas recogieron muestras de un cometa

Estos fueron Natalia Barea, Jorge Buonomo, Zulma Cardona, Ángel Figueroa, Héctor Flores, Lizz D. Lugo, Pedro Meléndez, Dixon Mojica, Héctor Rivera, Manuel Rivera, Nelson Rojas, Jaime Santillan, Samalis Santini y Hery Villafañe. Aparecen también los profesores Carlos Rodríguez, Luis A. Torres Zayas y Oscar Resto.

Un grupo de estudiantes de la Universidad de Puerto Rico participan de un experimento para capturar partículas de polvo de la cola de un cometa. El interesante experimento fue lanzado a bordo de un cohete Terrier Malamute de la NASA el 13 de agosto desde NASA Wallops Flight Facilities en Virginia el cual llegó a unas 94 millas de altitud sobre la superficie del Océano Atlántico.

Según un comunicado de prensa emitido por el Investigador Principal del proyecto en Puerto Rico, el Prof. Oscar Resto, especialista en instrumentación científica en la Universidad de Puerto Rico, Recinto de Río Piedras, “Esta carga espacial experimental es producto de la colaboración interdisciplinaria en el área de STEM (Science, Technology, Engineering and Mathematics) donde participaron estudiantes de Ciencias Naturales: de Física, Biología, Ciencias Ambientales, Ciencias de Cómputos y Ciencia General, en el desarrollo de los conceptos y experimentos así como su diseño experimental, la electrónica y programación para cumplir con las funciones requeridas por el experimento en los tiempos y secuencia de eventos del vuelo, así como transformar los impactos convirtiéndolos a señales eléctricas.” Añade el Prof. Resto, “Las piezas del experimento fueron construidas por estudiantes de la Escuela de Troquelería y Herramentaje de Bayamón, colaboraron para que estas piezas quedaran exactamente a las medidas, materiales y otros requisitos necesarios para el experimento, según diseñados por los estudiantes de la UPR.”

Para recolectar las partículas esparcidas en el espacio del cometa 109P/Swift-Tuttle se utilizaron unos innovadores aerogels (sustancia gelatinosa) de polymidine suplidos por NASA Glenn Research Center. Vea la foto 1 y 2. “Este tipo de aerogels son un nuevo material más fuerte y ultra-liviano el cual absorbe la energía de los micrometeoritos deteniéndolos dentro de su volumen”, explicó el Prof. Resto.

Los aerogels que podría contener las partículas del cometa se estarán analizando en el Centro de Microscopía Electrónica de la UPR en Río Piedras. El instrumento que se utilizará para determinar si se recogieron muestras del cometa y realizar su respectivo análisis será un “scanning electron microscope” o microscopio electrónico de barrido mediante la técnica de florescencia de rayos x.

rocksat2Otra fase del experimento incluyó detectar impactos de micrometeoritos. “Hemos depositado nanodiamantes en piezo eléctricos con contactos de plata utilizando las técnicas de polímeros desarrolladas en la UPR en el laboratorio del Dr. Geraldo Morell. Esta cubierta de nanodiamante servirá de blindaje disipando la energía del impacto de los micrometeoritos, por su dureza y propiedades termales protegiendo, los sensores piezoeléctricos,” informó el Prof. Resto.

El reporte oficial para la NASA del resultado del experimento se realizará el 27 de septiembre de este año, según indicó el Prof. Resto mediante comunicación telefónica.

Los estudiantes que participaron en el experimento son del recinto de Río Piedras de las facultades de Ciencias Naturales, Física, Biología, Ciencia de Cómputos, Ciencias Ambientales y Ciencia General de la UPR. Del Recinto de Mayagüez de la UPR, participa un estudiante de Física e Ingeniería Mecánica.

El equipo fue reforzado por la participación de la Prof. Gladys Muñoz como especialista en Educación y Divulgación de Puerto Rico Space Grant Consortium. Los estudiantes Ángel Figueroa y Nelson Rojas de la Escuela de Troquelería y Herramentaje del Depto. de Educación de Puerto Rico se encuentran realizando actualmente un internado en NASA Langley Research Center en Virginia como secuela a su participación en esta iniciativa de NASA Space Grant Consortium a nivel nacional liderada por el Prof. Chris Koehler de Colorado Space Grant Consortium.

Vea un video del lanzamiento del cohete que transportó el experimento que incluye el despliegue del aerogel y los nanodiamantes en http://bit.ly/18xqI5s .

El siguiente proyecto de investigación de los estudiantes boricuas de la UPR lleva el nombre de “Prueba de Detección Temprana de Micrometeoritos” el cual se realizará utilizando el método excitación por láser pulsados y observará la dispersión de partículas. Para este otro experimento los sensores de micrometeoritos estarán ubicados en la sonda espacial durante la reentrada mirando la capa de los “Meteorite Trail” que se encuentra entre 80-100 km (49.7-62.13 millas) de altura y se utilizará nuevamente un cohete Terrier Malamute de la NASA lanzado en NASA Wallops Flight Facilities, VA entre julio y agosto de 2014.

La Sociedad de Astronomía de Puerto Rico felicita a los estudiantes que han participado en este interesante proyecto como también a el Prof. Oscar Resto y les desea mucho éxito en la captura y análisis de las partículas del cometa como también en los proyectos futuros.